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历史烟云中的“定远”舰

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  1878年,日本借“琉球事件”入侵中国台湾,一夜之间,羸弱的清王朝看到了门外窥视已久的饿狼,海防问题因此提到前所未有的高度。1880年,清政府下决心亡羊补牢,打造近代海军。彼时,腐败无能的清王朝即便倾注一国之力买舰也捉襟见肘,不得已卖官凑足170万两白银作为船资。

  当时自恃为海上霸主的英国,其舰船造价奇高且不容商量。一心要造世界一流军舰并希望藉此一举闻名的德国伏尔铿造船厂,遂于1881年与中国达成协议,不惜赔本以英国的半价承造“定远”舰。建造中,北洋大臣李鸿章派刘步蟾等7人到德国驻厂监造。德国国王威廉一世、首相俾斯麦对“定远”舰的建造异常重视,经常亲自过问。   “定远”舰设计时集中了当时世界上最先进的铁甲舰———英国“英弗莱息白”号和德国“萨克森”号两舰优点,通体装备厚30厘米的钢铁复合装甲,如此厚的铁甲在当时任何火力都难以穿透。舰船头部装有可以撞沉敌舰的冲角,舰上还大胆设计了搭载鱼雷艇,让当时只能在海岸游弋的小型鱼雷艇可以随舰出征,一旦发生海战,这些小型鱼雷艇放下后可在舰船周围辅助作战,有效地扩大了“定远”舰的攻击范围和战斗力。诸多前无古人的设计,使“定远”舰一诞生即威名远扬,令世界海军瞩目,人们称其为“永不沉没的军舰”、“遍世界一等之铁甲舰”。   1884年“定远”舰完工。1885年,肩负着护国重望的“定远”舰回国了。同年,北洋海军在威海卫成立,海军公所设在刘公岛,“定远”成为北洋海军旗舰。威海也因亚洲第一舰队而闻名世界。

  1886年,北洋水师“定远”等舰出访日本长崎,据推测是为铁甲舰例行油漆,以防锈蚀。因当时中国尚无可以容纳铁甲舰的船坞,所以前往日本。“定远”等舰的坚甲巨炮一出现,立即引起日本朝野一片恐慌。震撼之余,别有用心的日本政府借机大肆宣扬“中国威胁论”,日本国人于是患上“恐定远症”。据传说,当时在日本只要大人说句“定远来了”,哭闹的孩子立刻噤声。自此以后,日本便决心以“定远”为假想敌,制造了所谓的“三景舰”,秣马厉兵、磨刀霍霍。   十年间,“定远”率舰队数次访问日本、朝鲜、新加坡、马六甲、海参崴等地,北洋舰队威慑一方,几乎到了无战而不胜的境地。

  此时内外交困的清王朝国力日渐衰败,再无心顾及北洋海军军备升级。而与中国海军的停滞不前相比,日本上下加紧强化海军建设,到甲午战争前夕,日本海军在军舰舰速、火力等方面均已赶超了北洋海军。1894年,日本海军偷袭中国军舰和运兵船,中日宣战,甲午海战正式爆发。
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